Het magazine voor West-Brabant en de Gemeente Tholen
  • Het gratis
    huis-aan-huismagazine
    in uw regio!
  • Aan tafel met…

    Brabantse Wal / Roosendaal Roosendaal Tholen november 2013

    BW / Roosendaal
    november 2013

    In een serie lunchgesprekken belichten we de mens achter de regionale topondernemers en -bestuurders. Piet Withagen mag zich als grondlegger en eigenaar/directeur van Intratuin Halsteren zeker in dat rijtje scharen. Hij is mei dit jaar 65 geworden, maar aan stoppen met werken denkt Piet Withagen nog niet. Vol ambitie is de zoon van een Bergse tuindersfamilie nog steeds nauw betrokken bij het wel en wee in de grootste Intratuin van Nederland.

    Piet werkte als klein jochie al mee in de tuinderij van zijn vader. Zijn keuze om naar de tuinbouwschool te gaan was niet meer dan vanzelfsprekend. “Mijn moeder dacht daar echter anders over”, lacht Piet. “Zij wilde liever dat ik de techniek of de bouw in ging en meldde mij aan op de technische school (LTS). Toen ik 14 dagen op de tuinbouwschool aan de Orionlaan zat, belden ze van de LTS waar ik bleef, haha. Mijn hart lag al snel bij het aanleggen en onderhouden van tuinen. Het telen van groenten trok mij niet zo. Na het afronden van de middelbare tuinbouwschool trok ik dan ook mijn eigen plan.” Op zijn 23e besloot Piet voor zichzelf te beginnen. Hij trouwde met Annie Huijgens en samen betrokken zij een huis aan de Halsterseweg.

    “Annie kwam ook uit een echte tuindersfamilie. Wij ontmoetten elkaar bij activiteiten van de vereniging voor jonge tuinders. Ik ging aan de slag als hovenier en had in een Bergse scholengemeenschap direct een goede klant. Ik verzorgde het onderhoud aan al het groen rondom zeven scholen. Al snel kwam er veel werk bij van particulieren en bedrijven. Voor ik het wist, moest ik personeel aan gaan nemen.” Het ontstaan van het tuincentrum is kenmerkend voor de manier waarop Piet Withagen al zijn leven lang onderneemt. “Ik handel puur op intuïtie. Zo ook toen er steeds meer voorbijgangers bij ons aanklopten met de vraag of we de struiken, heesters, bielzen en andere tuinartikelen die bij ons aan huis lagen opgeslagen ook verkochten. Annie ging zich gaandeweg steeds meer bezighouden met de verkoop van dergelijke artikelen aan huis. Toen ik in de gaten kreeg dat er met die handel meer uitdagingen lagen dan met het zware hovenierswerk, gingen we ons richten op de opzet van een tuincentrum. Ik kocht in 1977 een stuk grond en bouwde daar een verkoopkas van 750 m2 op.” Op diezelfde plaats waar toen Tuincentrum Withagen begon, staat momenteel een megagrote Intratuin op een perceel van maar liefst 65.000 m2 met daarop een winkel van 25.000 m2. Er werken 190 mensen. Je zou met de nodige beeldspraak kunnen zeggen: ‘hoe kan het zo groeien?’

    Tuinen aanleggen of onderhouden doet Piet Withagen met zijn bedrijf al lang niet meer. Hij heeft het hoveniersbedrijf jaren geleden van de hand gedaan. Met Intratuin richt hij zich volledig op de alsmaar groeiende vraag naar dingen waarmee huis, tuin, serre of kantoor sfeervol en stijlvol aangekleed kunnen worden. “Het groene gedeelte van ons bedrijf, de bloemen en planten, hebben nog steeds wel mijn grootste interesse”, zegt Piet. Maar hij geniet vooral van het steeds weer verzinnen van nieuwe dingen en het verbeteren van zaken die niet naar zijn zin gaan. “Als iets goed draait is voor mij de lol eraf. Ik zoek steeds de uitdaging voor iets nieuws of iets beters. Dat is mijn drive.” De oprichter en directeur kan intens genieten van het winkelend publiek dat van heinde en verre naar zijn tuincentrum in Halsteren komt. “We trekken jaarlijks 900.000 bezoekers en voor velen van hen is een dagje Intratuin een compleet dagje uit. Beleven, ervaren en het prikkelen van de zintuigen, daar draait het in onze formule om. Die ideeën tot beter zie je ook terug in het prachtig opgezette restaurant De Eetbare Tuin.” Zijn eigen tuin ligt er altijd keurig bij. Maar wie denkt dat dat het werk van de voormalige hovenier is, heeft het mis. “Mijn tuin wordt altijd door anderen gedaan, het ontbreekt mij simpelweg aan tijd om mijn tuin goed bij te houden.” Zo gepassioneerd als de in Bergen op Zoom geboren en getogen Piet Withagen vertelt over zijn levenswerk, zo ingetogen is hij als hij praat over zijn privéleven. Hij is trots op zijn zoon en twee dochters en ook zijn vier kleinkinderen zijn hem bijzonder lief. De droom die hij samen met zijn Annie had mocht echter niet bewaarheid worden. Zij wilden het rond hun zestigste wat rustiger aan gaan doen en er lekker op uit trekken met een camper. Het liep allemaal anders en Annie overleed op zestigjarige leeftijd aan darmkanker. “Dat was een zware slag, maar door me op een grootse verbouwing en inrichting van Intratuin te storten, kreeg ik toch weer nieuwe energie”, zegt Piet. Hij geniet met vrienden regelmatig van korte vakanties, speelt af en toe een partijtje golf en daarnaast heeft Piet het druk met diverse bestuurlijke functies. “Aan stoppen met werken denk ik voorlopig nog niet. Ik zie nog steeds te veel nieuwe uitdagingen om mijn bedrijf te verbeteren. Ook zou ik de contacten met het team om mij heen en met de klanten nog niet graag willen missen. Als ik al achter de geraniums wil zitten, dan heb ik ze hier wel voor het uitkiezen”, lacht Piet.